Se han quedado sin fuerza

Hace apenas 1 mes había un desmedido optimismo con Force India. No sólo es que vinieran de acabar por primera vez en su vida entre los 5 primeros del campeonato de constructores (con el 8º presupuesto); no sólo es que en Abu Dabi el VJM08 fuera el tercer mejor coche del día; es que en los tests invernales parecían como mínimo a la altura de Red Bull, Toro Rosso y Williams por ser la 3ª mejor escudería. Sin embargo, en Melbourne no llegaron a Q3, y en Sakhir y Shanghái se quedaron sin puntuar. ¿Qué ha ocurrido?

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Siempre que hablamos de Force India, tendemos a recordar a la mítica escudería Jordan. El nexo de unión es obviamente su fábrica en Silverstone, pero la relación no acaba ahí. Y es que el sueño que materializó Eddie Jordan pasó a la historia como la demostración de que un equipo pequeño privado podía vencer a las mastodónticas corporaciones de casi mil empleados. En 1999, Heinz-Harald Frentzen estaba a sólo 9 puntos del líder a 3 carreras del final, y podría haberse puesto en cabeza de no haber mediado un inoportuno problema eléctrico en el alocado, pero capital, GP de Europa. El equipo acabó 3º y nos enseñó que todo era posible. Sin embargo, el embrujo de Jordan fue menguando, y en su etapa final trataba de evitar que Minardi les dejase en el farolillo rojo. Era el momento de vender: primero llegó Midland, un entramado ruso cuyo único objetivo era deshacerse de la escudería por más dinero del que pagó por ella; luego Spyker, propiedad del empresario holandés Michiel Mol, y un año después Force India, embarcando Vijay Mallya a medias con el señor Mol. El proyecto creció, a los 2 años ya tenían una pole y un podio y desde 2010 son habituales de la media parrilla, hasta que en 2015, con su excepcional pareja de pilotos, lograron por fin su objetivo: acabar entre los 5 primeros constructores. ¿Podrían conseguir el más difícil todavía en 2016 y superar a Red Bull o Williams?

Pérez Magnussen China Análisis

A pesar de salir desde el pit lane y con un coche inferior, Magnussen superó a los dos Force India en Baréin. (Fuente: GPUpdate.net)

Eso pareció en los tests de pretemporada. Nico Hülkenberg marcó en su primera semana un registro en configuración de clasificación más rápido que Sebastian Vettel con las mismas gomas. Y en la segunda acabó logrando un 1:23.1 que le parecía confirmar como “el mejor de los demás” tras Mercedes y Ferrari. No obstante, en estos primeros días comenzó a verse un comportamiento extraño, y es que Sergio Pérez parecía estar constantemente a medio segundo de su compañero, tanto en tanda corta como larga. En su momento lo justificamos por la falta de datos en los tests, no le dimos importancia. Cuando el Gran Circo llegó a Australia, Force India parecía dispuesta a conseguir un gran botín de puntos. Sin embargo, ninguno de los pilotos consiguió meterse en Q3. 5 equipos colocaron al menos un coche por delante de ellos, por lo que la teórica 3ª plaza se había convertido en la 6ª. En carrera tuvieron muy mala suerte con la bandera roja, que salió justo después de que ellos hicieran la parada, pero tampoco hubo señales buenas durante el resto del día: Hülkenberg superó a Ricciardo en la salida pero enseguida el australiano se la devolvió, a pesar de la diferencia de caballería, y luego no fue capaz de rebasar a Romain Grosjean en más de 30 vueltas. La actuación de Pérez fue aún peor, pues rodó fuera de zona de puntos casi todo el GP y en la parte final fue superado por Kevin Magnussen, a pesar de la manifiesta inferioridad mecánica del RS16. Bueno, no pasa nada, en Baréin el motor Mercedes les serviría para brillar… o eso creíamos. Hülkenberg se metió en Q3 pero sólo porque Toro Rosso y Haas hicieron un único intento en Q2, mientras que Pérez fue eliminado en la primera tanda. El domingo, de nuevo tuvieron incidentes, porque en las vueltas 1 y 2 cada uno de los Force India tuvo que entrar en boxes. Pero su inoperante remontada (sólo acabaron por delante de Haryanto) indicaba que algo pasaba. Y el GP de China lo confirmó.

Salida China Análisis

Los incidentes en la salida permitió que ambos coches se metieran entre los 5 primeros, pero Force India salió de Shanghái sin puntos. (Fuente: GPUpdate.net)

La velocidad los sábados del VJM09 no es del todo mala, de hecho ambos coches se metieron en Q3 en esta tercera prueba. Checo superó a ambos Toro Rosso, y Nico podría haber estado tan o más arriba de no haber perdido un neumático al final de Q2, que para colmo le conllevó una sanción de tres puestos. Y en la salida no pudieron salirles mejor las cosas: Pérez y Hülkenberg subieron respectivamente a P4 y P5, aprovechando los miles de incidentes de esa primera vuelta. Sin embargo, lo que acaeció a partir de entonces destapó lo que parecen los dos mayores defectos del coche: no es rápido en condiciones de carrera (o al menos no tanto como los sábados, que tampoco es que estén al nivel de tercer equipo que insinuaban en Barcelona), y sufren de un excesivo desgaste de gomas. Después de parar en boxes (con la consiguiento sanción de nuevo para Nico, por entorpecer la entrada al pit lane con el objetivo de no verse obstaculizado por Pérez), los Force India salieron en P9 y P13, ambos con blandos. Checo se deshizo de los lentos Manor, además de Gutiérrez y Palmer, pero Vettel le quitó las pegatinas en su tremenda remontada. En la vuelta 18, antes que algunos como Nico Rosberg (que llevaban sin parar desde el inicio de carrera), el mexicano tuvo que entrar a boxes a quitarse sus ya desgastados blandos. Le pusieron otros, y de forma totalmente inexplicable volvió a parar apenas 10 giros después, tras una serie de vueltas en tráfico. Para colmo, calzó medios, que eran los peores del día, y se tiró media carrera agonizando en la parte central de la parrilla, viendo cómo le pasaban Räikkönen y los Toro Rosso en unas últimas vueltas de ritmo nefasto para acabar en P11. Lo de Hülkenberg resultó incluso más preocupanter: el alemán apenas avanzó puestos tras el SC, paró en la vuelta 17 a poner otros blandos, y tan sólo 9 giros después, con un desgaste apreciable, tuvo que entrar y poner medios a 30 giros del final, saliendo mezclado con los Manor, Sauber y Renault. Aunque luego subió hasta la P13, en Force India no quisieron arriesgarse a 10 vueltas finales sin gomas y le hicieron parar para poner unos SS usados. Marcó la vuelta rápida, claro, pero acabó 15º, detrás de Esteban Gutiérrez, tras nada menos que 4 pit stops.

Es decir, Force India no sólo no está peleando por la zona entre el 5º y el 8º como se esperaba en Montmeló, sino que hay al menos 4-5 equipos por delante de ellos en clasificación, y las cosas van aún peor en carrera. El VJM09 se ha mostrado como un coche poco dócil con el tanque lleno, al estilo de Toro Rosso en 2015, y que acaba por degradar los neumáticos con rapidez. A nivel de pilotaje, Hülkenberg es el único que ha sumado puntos, pero tampoco parece tener una ventaja en clasificación aplastante sobre Pérez como ocurría en 2014-2015. El mexicano ya no parece el mismo que conseguía cuidar sus neumáticos con brillantez, y sus tres carreras acabadas fuera de los puntos (con una preocupante falta de velocidad dominical) vienen a indicar que está atravesando un mal momento de forma. Sabemos que cuando tiene el día, es uno de los más rápidos del paddock, pero resulta poco estimulante verle tan atrás en las carreras. En resumen, los de Vijay Mallya (quien sigue con gravísimos problemas en su India natal) no han empezado con el pie derecho, y la inestabilidad que rodea a su jefe de equipo no es nada halagüeña y podría afectar al desarrollo del equipo, especialmente si se entra en una fase de búsqueda de compradores. Tras 8 años de relativa tranquilidad, sería una verdadera pena que la magnífica plantilla de Silverstone tenga que empezar de cero otra vez. Ojalá el espíritu de Jordan pueda seguir por las parrillas, y al nivel que ellos saben que pueden dar. Se viene Sochi, y nada más estimulante que recordar lo que ocurrió el año pasado

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