Sigue la lucha

No hubo sorpresas. Lewis Hamilton hizo lo que todos sabíamos que iba a hacer… pero también Nico Rosberg. El alemán mantuvo la vida extra que tiene en el campeonato gracias a un pequeño golpe de fortuna (que de todos modos es probable que no necesitase), y se presenta en México con opciones de cumplir el sueño de su vida. Austin demostró que es uno de los mejores escenarios de la temporada en una carrera llena de acción en la media parrilla.

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Sabe que necesita un milagro, pero no ha llegado hasta donde ha llegado sin creer en que todo es posible. Ni tampoco es tricampeón del mundo sin confiar al 100% en sus capacidades. En Austin, tras una de sus ya míticas poles al límite de lo humano, Lewis Hamilton no tenía otra opción que ganar. Ganar. Eso por lo que vive desde los 8 años. Y sin embargo, llevaba desde el 31 de julio sin hacerlo. ¿Cómo se puede tolerar eso de conducir un Mercedes y llevar casi 3 meses sin ganar? No tenía sentido. Había que ponerle fin. Claro que sabe que, como diría Sir Jackie Stewart, “ganar no es suficiente”. Pero a día de hoy es todo lo que está en su mano. Y el GP de Estados Unidos sirvió para ver que dará absolutamente el máximo para intentar conseguirlo.

Salida Estados Unidos Carrera

Hamilton lidera con facilidad mientras Ricciardo intenta, y consigue, colarse a Rosberg por la P2. (Fuente: Formula1.com)

Obviamente, la carrera tenía su miga, pero le daba uno en la nariz que la P1 iba a estar bastante clara. La duda sería si, embragues aparte, alguien podía hacer algo por quitarle la P2 al líder del Mundial, un Nico Rosberg que muy pronto asumió que éste no sería su fin de semana. Pero los embragues respetaron cuando se apagaron los semáforos, y la frenada a la primera curva seguía los cánones: Lewis, Nico y Daniel Ricciardo. El australiano, seguramente decepcionado por no aprovechar sus SS contra los S de los Mercedes en la arrancada, pensó que tenía que hacer algo muy audaz para batir al menos a una Flecha de Plata. Así que frenó muy tarde y se coló por dentro a Nico. En igualdad de condiciones, tal y como iban las inercias de cada coche, el #6 debería haber anulado por tracción la tentativa de Daniel, pero ahí sí que se notó la diferencia de neumáticos y Ricciardo se mantuvo por delante. Nico tuvo que levantar en la curva 2 y reconoció el adelantamiento. El caos, como es habitual, se desató a partir de la tercera línea. Sebastian Vettel recibió un ligero impacto de Nico Hülkenberg, cuyo coche giró levemente hacia la izquierda, por donde pasaba Valtteri Bottas. El #77 vio dañado su FW38 en el lance debido al espectacular bote que pegó su bólido, mientras que el futuro piloto de Renault salió peor parado y tuvo que retirarse. Aún más rocambolesco fue el toque entre Sergio Pérez y Daniil Kvyat unos metros más adelante. El mexicano se movió durante la frenada (en una maniobra ahora prohibida) para contener el alocado ataque del piloto ruso. La solución no podía ser otra que el impacto: Daniil hizo trompear a Checo y se llevó 10 segundos de sanción por las molestias.

Dadas las diferencias de neumáticos en cabeza, sería interesante ver si Hamilton podía marcar un ritmo competitivo o por el contrario Ricciardo confirmaba su buena imagen del viernes. Lewis gestionó esta fase a la perfección: controló sin apretar durante los giros en que los SS eran más competitivos, y de repente, en la 6ª vuelta, pegó un cambio de ritmo brutal: de 44 bajos a 43 medios. El australiano no pudo seguirle, así que no tardó en cambiar de estrategia y calzar los más apropiados blandos. En la vuelta 8 entraron él y Kimi Räikkönen, 4º tras superar en la arrancada a Max Verstappen, para quitarse los SS. En un mundo ideal, con una distancia previa de 3 segundos entre Ricciardo y Hamilton, la amenaza de undercut sería palpable. Pero como Daniel encontró tráfico en sus vueltas de salida y Lewis seguía contando con un neumático competitivo, la distancia no se recortó en absoluto. Para sorpresa de todos, Verstappen (con S) decidió parar en la vuelta 9, y como es habitual la estrategia de uno depende fuertemente de lo que hagan los demás: Mercedes simplemente copió lo que su rival estaba haciendo. Rosberg paró primero para cubrirse, pero de forma inesperada calzó los medios. Esos que el viernes se habían demostrado muy lentos durante los primeros giros, pero aceptables mas tarde, e increíblemente constantes. Lewis se detuvo un giro más tarde y se mantuvo fiel a los S. Era la opción que todo el mundo llevaba… salvo Nico. Estaba claro que había que hacer algo distinto a Ricciardo para pasarle.

Ricciardo Rosberg Estados Unidos Carrera

Ricciardo tendría muy difícil mantener la 2ª plaza sobre Rosberg, pero el VSC directamente anuló cualquier opción. (Fuente: Formula1.com)

Si Max Verstappen acumuló algún mérito para su sorprendente nominación como “Piloto del día”, éste fue su pasada a Kimi Räikkönen poco después de las primeras paradas. El holandés se metió de repente en un demoledor ritmo de 1:43.0 y pasó con inusitada facilidad al finés. Max siguió su cabalgada y se echó encima de un Rosberg todavía indefenso debido al lento calentamiento de sus M. Nico al fin se metió en 43 bajos-medios y la degradación comenzó a pasar factura a Max. Aunque no le estemos mencionando, esta fase de la carrera fue una auténtica maravilla por parte de Lewis. Salió de boxes 4,8 segundos por delante de Ricciardo, y tras un lento inicio de nuevo para cuidar sus gomas pronto se puso a rodar en tiempos imbatibles: 43.7, 43.4, 43.3, 43.6, 43.7, 43.1, 43.3, 43.6, 43.2. El Red Bull entró en el pantanoso terreno de los 44 bajos y se olvidó de la victoria (8 segundos de diferencia). Casi sin darse cuenta, Rosberg estaba encima de él. Tenía que estar preparado para cualquier agresivo undercut del #6. Esta segunda parada no debería llegar antes de la vuelta 30, pero Räikkönen activó a todos cuando en el 24º giro hizo su segunda parada. Calzando SS, claramente iba a 3, en la estrategia alternativa que planteábamos tras la clasificación. Christian Horner y sus muchachos se temieron que Ferrari acabase de “levantar la liebre”, así que se acordaron de Hungría (donde intentaron un undercut masivo con Daniel para atacar la P2) y se dijeron “Mercedes no nos la va a liar”: vuelta 25, y Ricciardo fue llamado a boxes. Medios, y hasta el final.

La jugada estaba saliendo según se esperaba: el #3 rodó en 42 altos-43 bajos durante sus primeros giros de stint, recortando unas cuantas décimas a Nico. En Mercedes, que saben mucho, ni pensaron en responder de inmediato: la mejor manera de responder a una parada tan agresiva es crear un offset con el que atacar a final de carrera. Y dado que el W06, como siempre decimos, “juega con blancas”, con la tácita ventaja de ser el mejor coche sobre el asfalto, era muy sencillo imaginar a Rosberg parando, digamos, en la vuelta 35, saliendo a 5 segundos de Daniel, pero recortándole 1 por vuelta hasta, a bastante del final, pasarle y completar el doblete. Pero ni siquiera íbamos a tener la opción de ver esa pasada en pista. 29º giro, y Max Verstappen, que había desaparecido del mapa por entrar en boxes sin que sus mecánicos se lo esperasen (¿les suena?), sintió una brutal pérdida de potencia al comienzo de la larga recta de atrás. Su coche se quedó a unos 60 km/h mientras piloto e ingenieros trataban de solucionar el percance. Perdió una vuelta completa mientras el holandés paseaba por las curvas 12-17. Al final, cuando parecía que simplemente iba a ganar los boxes para evitarse una caminata, el #33 se dirigió a la escapatoria de la larga curva de derechas del tercer parcial. Había una salida para retirar el coche, pero también una trampa de grava que complicó sobremanera la actuación de los comisarios. Charlie Whiting no lo dudó y “desplegó” el coche de seguridad virtual. Efectivamente: maná caído del cielo para los Mercedes, los únicos que tenían un pit stop pendiente y podían hacerlo sin perder apenas tiempo. Lewis puso un juego de medios y salió disparado hacia la fácil victoria; Nico le siguió sin problemas y apareció netamente por delante de Daniel. De salir unos 5 segundos por detrás, a 3 por delante: ésa fue la ventaja de parar con VSC, una maniobra que cada vez gusta menos al espectador. Tal vez convendría un retoque.

Sainz Alonso Estados Unidos Carrera

España llevaba tiempo con ganas de ver un duelo al límite entre Fernando Alonso y Carlos Sainz. (Fuente: GPUpdate.net)

Debemos corregir cuando decimos que los Mercedes eran los únicos que tenían todavía que cambiar neumáticos. También le tocaba a Räikkönen, pero misteriosamente Ferrari dejó escapar la oportunidad. Al final, Kimi paró en la vuelta 38 con unos gastados SS y puso blandos hasta el final. Lamentablemente, la trasera derecha no quedó bien fijada y el #7 se tuvo que parar a la salida de boxes para evitar males mayores. De paso, dejó una curiosa imagen retrocediendo pit lane abajo, antes de aparcar y abandonar. Dado que tendría que pelear con Vettel a final del GP, sentimos que nos estaban robando el 2º gran duelo del día. A cambio, la Providencia nos recompensó con una batalla estelar por la P5. Sin Force India, Bottas, Kimi ni Verstappen, de repente los pilotos de la zona baja de puntos se encontraron jugando por cosas relativamente grandes. El duelo era Carlos Sainz versus Felipe Massa versus Fernando Alonso. El Toro Rosso aprovechó también el VSC para detenerse y salir por delante del brasileño; el español también se benefició de ello, y ahora estaba pegado al #55 y al #19. Felipe, y no es la primera vez, no pudo aprovechar la enorme velocidad punta de su coche para pasar a un motor Ferrari de 2015. Sainz salía genial de las curvas importantes y Massa, aun recortando hasta 7 décimas en una recta, era incapaz de adelantar. Así que apareció el Fernando de los viejos tiempos, consciente de que sólo podría adelantar en una zona revirada, y le metió un hachazo en la zona lenta del tercer sector. Felipe ni se lo esperó, se cerró y golpeó al español. El McLaren salió sin daños, mientras el Williams sufrió un pinchazo que le hizo borrarse de la pelea. Ahora eran Carlos contra Fernando, Madrid contra Asturias, joven contra experto, pero hasta el motor Honda es netamente superior al propulsor con el que ha de cargar Carlos. Eso sí, su defensa de la posición fue sencillamente majestuosa. Cubriendo el interior de la curva 1 en la penúltima vuelta, Sainz iba a salir muy “matado” por la aceleración siguiente; Fernando se estaba preparando la tracción para esa zona. Entonces, en un golpe de genio, Carlos frenó y giró para quedarse él con el interior a la salida del giro. Alonso ni se lo esperaba, y perdió todo el impulso. La maniobra había sido escandalosamente buena, pero Fernando no iba a quedarse tocado por ello: se mantuvo pegado por las eses y, al llegar a la zona de DRS, dio buena cuenta de su compatriota, aunque Sainz le obligó a clavar la frenada para culminar la maniobra; Alonso incluso se tuvo que ir a la escapatoria, pero ya lo tenía hecho. 5º y 6º en un GP para el recuerdo para ambos.

Hubo que encontrar la emoción a minuto y medio de la cabeza. Porque ésta estaba ocupada por un piloto que no estaba en absoluto interesado en añadir picante a la carrera. Ya llegará (si llega) ese momento en, por ejemplo, Abu Dabi, si necesita meter a algunos coches entre él y Nico. No era Austin ese día. Hoy tocaba ganar sin miramientos, y Lewis Hamilton lo bordó. Claro que ese VSC le había dado la P2 a su archienemigo, y dejaba las cosas por tanto en 26 puntos de diferencia. Un gap que tiene una implicación psicológica enorme: ahora mismo, un avión sobrevuela el Atlántico cargado de camisetas de “Nico Rosberg, campeón del mundo 2016” rumbo a México. Y esas camisetas acompañarán al Gran Circo también en Brasil y en Abu Dabi, si las sucesivas bolas de partido no cuajan en el objetivo final. Por segunda vez en su vida, Nico Rosberg tomará una salida sabiendo que hora y media después puede ser campeón del mundo. ¿Tendrá eso influencia en la conducción de los dos protagonistas del año? Al final de esta semana lo comprobaremos.

Mercedes Estados Unidos Carrera

Una esquiadora, una actriz, una tenista… Estados Unidos ofrece un fiel retrato del estilo de vida de Lewis Hamilton. (Fuente: Formula1.com)

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