Es la hora de crecer

Cuando Renault oficializó su vuelta a la Fórmula 1 comprando su antigua base de Enstone, todos aceptamos que 2016 sería un mero año de transición. El último chasis de Lotus no había sido una maravilla y el motor francés tampoco era puntero, por lo que sumar puntos aislados era el objetivo. Y en cierto modo el plan se ha cumplido. Pero para 2017 toca mejorar. El prometedor fichaje de Nico Hülkenberg es un paso en la dirección correcta, ¿pero será suficientemente bueno el coche para alcanzar el top-5 entre los equipos?

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Puede que haya sido uno de los dos únicos nuevos equipos de 2016, pero la relación de Renault con el automovilismo viene de muy lejos. De hecho, ellos fueron los ganadores del primer Gran Premio, allá por 1906. En el siglo XXI, tras 2 títulos mundiales con una escudería 100% suya, la Régie prefirió mantenerse sólo como suministradora de motores, logrando 4 entorchados de la mano de Red Bull. Pero con el paso a los V6 turbo híbridos, la relación con los de Milton Keynes se agrió sobremanera. Así que decidieron que se iban a enterar esos ingleses. Renault volvió por la puerta grande comprando Lotus, que operaba en su antigua base de Enstone, y se puso como objetivo ser campeones en 2020.

Magnussen Australia

El RS16 fue un coche demasiado sencillo, que evidenció la falta de presupuesto en su concepción. (Fuente: f1fanatic.co.uk)

Claro que como la adquisición se oficializó hace ahora 12 meses, era materialmente imposible esperar progreso para 2016. De hecho, todo lo contrario: el E23 con el que Lotus acabó en 6ª posición el campeonato de constructores portaba el espectacular motor Mercedes: pasando al Renault, el bajón iba a ser notable. Y si se tiene en cuenta que no hubo apenas recursos para desarrollarlo, estaba claro que el RS16 sería poco más que su predecesor repintado de un elegante amarillo. Tras unos prometedores tests de pretemporada, en los que parecían pelear codo con codo con McLaren afianzados en la Q2, el fuego real fue algo más difícil: el MP4-31 era netamente superior y también el VF-16 de Haas. Renault se quedó luchando con Sauber y Manor en la zona de Q1 (cayeron en ella en 29 ocasiones de 42 posibles), y en ciertos momentos de la temporada pareció el peor equipo, como en la carrera de China o la clasificación de Europa. El RS16 pareció sufrir no sólo en circuitos con rectas y curvas rápidas que pusieran a prueba respectivamente a su motor y a su aerodinámica, sino también en aquellos lugares llenos de baches. Su mejor pista sería seguramente el Hungaroring, un trazado lento y más liso que otros como los urbanos. Allí merecieron puntuar y sirvió como punto de inflexión de la temporada: en los últimos meses, el Renault mejoró poco a poco y en las 6 últimas clasificaciones metieron al menos a un coche en Q2. Los 6 puntos conseguidos en Rusia fueron suficientes para acabar en la P9 por equipos, y aunque en Malasia y Japón se consiguieron 2 unidades más no hubo expectativa en ningún momento de ser superados por Sauber/Manor ni de batir a Haas. El año, como se esperaba, ha sido relativamente tranquilo.

Magnussen Rusia

Las bajas en Rusia permitieron a Kevin Magnussen acabar 7º, su mejor resultado del año. (Fuente: formula1.com)

No ha sido así en lo referente a los pilotos. Dado el enorme potencial de los franceses, los dos volantes para 2017 eran de lo más codiciado en toda la parrilla. Por un momento se temió que ninguno de los dos conductores de esta temporada seguiría para la siguiente, pero al final sólo uno se dio de baja: Kevin Magnussen no estaba contento con la inestabilidad alrededor de él (sólo le ofrecieron 1 año, y de rebote, para 2016, y sólo le ofrecían 1 más en la siguiente renovación) y puso rumbo a Haas. Será una nueva oportunidad para un piloto que, tras un prometedor debut en 2014 (“el nuevo Hamilton”, decían), ha gozado de 2 temporadas bastante insípidas. De sí, pero no. Rápido en clasificación, parece carecer de esos intangibles para culminar un fin de semana: habilidad en carrera, pericia con el set-up del coche… incluso tal vez le falte un poco de aplicación o entrega. En su día analizamos su pilotaje y nos pareció ver una buena coordinación entre manos y pies (ya saben, soltando el freno al mismo ritmo que se da dirección). Eso sí, da gas muy pronto (aunque no se aprecie en la imagen, en este momento Kevin empieza a acelerar) y eso a veces le hace patinar, lo que a la larga daña sus gomas traseras y por ello los domingos no puede reproducir la velocidad de los sábados. Por lo demás, más allá de matices estilísticos como frenar y entrar en curva también más pronto que el resto de la parrilla, el #20 parece tener la velocidad suficiente en la Fórmula 1. Pero sólo con velocidad no vale. Y por eso Renault se trae a un Nico Hülkenberg que sí que sabe de sumar puntos y rendir domingo sí, domingo también.

Palmer Hungría

No acabó con puntos, pero Hungría fue el mejor fin de semana de Jolyon Palmer en su temporada de debut. (Fuente: formulaspy.com)

A su lado tendrá en 2017 al superviviente de la pareja: Jolyon Palmer será, tal vez contra pronóstico, piloto de Renault la próxima temporada después de un clásico año de aprendizaje: durísimo al principio, pero esperanzador hacia el final. Tal vez uno de los campeones de GP2 de perfil más bajo de la historia, el paddock no tenía mucha esperanza en Palmer (más famoso por ser hijo de un ex piloto). El principio de temporada, donde Magnussen lo tenía controlado, vino a confirmarlo. Pero poco a poco el británico empezó a mejorar (también cuando la suerte a nivel de fiabilidad dejó de serle esquiva) y desde Hungría su temporada cambió. Tras perder 8-2 en clasificación en las 10 primeras carreras, el #30 venció a Kevin en la complicada Q1 en el Hungaroring y al día siguiente corrió a una gran velocidad para ponerse en 10ª plaza. Un error embarazoso le impidió sumar su primer punto, pero Jo había plantado la simiente: superar a Magnussen se convirtió en habitual (4-1 en las últimas 5 clasificaciones, y porque no pudo competir el sábado en México) y, tras conseguir ese ansiado punto en Sepang, llegó la confirmación de su volante para 2017. Su pilotaje ha sido siempre muy agresivo, destacando siempre su frenada y entrada en curva muy tardías. A veces da la sensación de ir, sencillamente, muy pasado, y los errores han sido habituales. Uno podría pensar que con el tiempo pulirá su conducción, pero hay que tener en cuenta que el británico no es el habitual debutante de unos 20-21 años con un amplio margen de mejora: Jolyon está a punto de cumplir 26 y lleva 10 en los monoplazas, por lo que su potencial es inferior al de otros como Pascal Wehrlein o Esteban Ocon. Y por tanto es menos probable que Palmer se convierta a partir de 2017 en alguien con madera de campeón del mundo.

Los objetivos de Renault para el medio plazo son claros: podios en 2018, título en 2020. Un plan de 5 años que ha terminado con un resultado admisible en el primero de ellos, aunque sin duda les hubiera gustado poder atraer a más personal clave, no sólo a nivel de pilotos (Hülkenberg es un buen fichaje, pero en la “lista de la compra” estaba por detrás de Sainz, Bottas o Pérez) sino de ingenieros para hacer del RS17 un mejor bólido. Dado que Mercedes, Red Bull y Ferrari parecen inalcanzables, y con McLaren partiendo desde una base más alta y teniendo un potencial similar, el máximo teórico de Renault debería ser la 5ª plaza. Eso implicaría vencer a los más establecidos Force India, Williams y Toro Rosso. Ambicioso, sin duda, pero el cambio normativo les echará una mano. Y si quieren ganar en el futuro, tendrán que picar bien alto. En 2016 se podía tolerar una pobre imagen de Renault. Pero en 2017 hay que comenzar a ser competitivos y demostrar que, más pronto que tarde, la Régie puede volver a reinar.

PD: ¡Feliz Nochebuena y Feliz Navidad a todos, queridos lectores!

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