Esteban Ocon, fase 3

(Fuente foto de portada: motorsport.com)

La gran promesa francesa del automovilismo está tirando la puerta abajo. Lo que parecía un inicio lento pero seguro se está destapando como una creciente superioridad sobre su compañero muy similar a la de Max Verstappen sobre Daniel Ricciardo. Esteban Ocon, ese piloto que en su debut en la F3 europea ganó el título por delante del holandés, se está comenzando a convertir en el piloto más rápido de la pareja de Force India, y eso que a su lado está un Sergio Pérez al que hasta hace dos telediarios teníamos como candidato a un volante puntero. Analizamos la progresión del #31 y vaticinamos lo que puede estar por venir.

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Fase 1: agosto de 2016 a abril de 2017: ¿qué pintaba Esteban Ocon en el DTM? Un piloto que acaba de ganar la Fórmula 3 en 2014 y la GP3 en 2015, ambas a la primera, claramente pedía seguir escalando en monoplazas. La GP2 de 2016 debería haber sido su paso lógico, y a la vista de los resultados podía contarse con él para pelear el título con Pierre Gasly o Antonio Giovinazzi. Pero Mercedes le reclutó y se vio obligada a colocarle en un campeonato de su competencia. Era el camino que había seguido Pascal Wehrlein durante 3 años antes de debutar en 2016, pero en efecto necesitó de todo ese tiempo hasta ser un posible ganador. Mientras tanto, tuvo que arrastrarse por la parte de atrás del certamen hasta que se acostumbrase a un coche con el que, esperaba, no iba a disputar el grueso de su trayectoria deportiva. No tenía sentido. Así que cuando los patrocinadores de Rio Haryanto dejaron de pagar su asiento en Manor, Mercedes colocó a Ocon al lado de Wehrlein. En sus primeras carreras, el alemán le venció (como era de esperar al contar con algo más de experiencia), pero poco a poco Esteban comenzó a batirle en carrera, y el 10 de noviembre se anunció que él, y no Wehrlein, era el elegido para un volante en Force India en 2017. 3 días después, bajo el diluvio de Interlagos, Esteban rozó los puntos con el escaso MRT05 y aniquiló en rendimiento a Pascal. El francés le había adelantado por la derecha.

La portentosa actuación de Esteban Ocon en la lluvia de Brasil fue como darle la razón a una Force India que acababa de contratarle para 2017. No se habían equivocado. (Fuente: motorsport.com)

Fase 2: abril de 2017 a septiembre de 2017: ese primer Esteban, como era lógico, tenía una evidente carencia en clasificación. A todos los debutantes les pasa. Es el arte que más se tarda en dominar. Perdió 7-2 con Wehrlein y 2-1 con su nuevo compañero, Sergio Pérez, hasta Baréin 2017, con una floja P14 como mejor posición. Los nuevos coches eran complicados para los debutantes, y para colmo Checo estaba en el punto álgido de su trayectoria. Pero su onboard ya desvelaba cosas. A pesar de la monstruosidad que podía ser un F1 de 2017 para un cuasidebutante, Ocon siempre (y cuando decimos “siempre”, es siempre) tiene el control del coche. Lo guía. No reacciona a él, sino que le dice lo que ha de hacer. En síntesis, la definición académica de “piloto manipulador”. Su mínimo aporte de dirección posiblemente era aún más bajo que el de su antecesor, Nico Hülkenberg, y no podía sino recordar a Lewis Hamilton. Pero estaba claro que no frenaba tan tarde y profundo como el inglés. Sin embargo, esa fase de adaptación, que creíamos que se prolongaría hasta el parón veraniego para que luego acabase el año pegado a Pérez, duró la friolera de 3 carreras. Tres décimos puestos que precedieron al salto cualitativo en Rusia. Allí, Ocon, en paralelo con la mejora del coche, clasificó a 97 milésimas de Pérez en la primera Q3 de su vida, y le siguió sumisamente en carrera hasta acabar 7º. Y se lo tomó al pie de la letra. A partir de entonces, iba a ser la sombra del mexicano: de las siguientes 8 clasificaciones, Checo y Esteban acabaron en posiciones consecutivas en 5 de ellas… y Pérez en todas ellas por delante por la mínima: una mísera décima era la distancia habitual. Pero claro, una sombra está demasiado cerca del objeto principal… y comenzó a ser habitual que ese rendimiento casi calcado se transformara en carreras en las que ambos Force India rodaban demasiado juntos. Y más de una vez. Pero sólo esos roces son la excepción en la rutina de “Oconsistencia”: el francés es un piloto terriblemente estable y regular. Su pilotaje tan suave con el volante se traduce en un enfoque increíblemente cerebral, hasta el punto de que es el rookie que más carreras consecutivas ha conseguido enlazar desde su debut sin abandonar: 28, y contando. No se mete en problemas, y sólo el hecho de equivocarse al confiar en que su compañero le va a dar algo más de espacio que otro rival cualquiera le ha puesto ligeramente nervioso. El resto del tiempo, el #31 es inmutable. Pero esa sobriedad no se traduce en lentitud. Todo lo contrario. El progreso de Ocon era evidente, y lo mejor estaba por venir.

El Esteban Ocon que caía en Q2 y tardaba una hora en adelantar a Fernando Alonso ya ha pasado a mejor vida; ahora, el francés es el mejor tras las 3 grandes. (Fuente: 20minutos.es)

Fase 3: desde septiembre de 2017: todo cambió en Malasia. Esteban Ocon se metió de forma imprevista en la 6ª posición en parrilla y, desde ahí, comenzó a dejar de ser la sombra de Pérez para hacer que ahora el mexicano sólo vea su alerón trasero. Checo lo salvó en Sepang con un excelente domingo, pero esa fue la última vez que acabó por delante de él. Tanto las clasificaciones como las carreras de Japón y Estados Unidos fueron victoria francesa, y en México, en la casa del #11, el correctivo fue llamativo. Ocon superó por casi 4 décimas a su compañero e incluso se permitió el lujo de batir a Daniel Ricciardo en la Q3. ¿Pero de dónde ha venido este segundo salto cualitativo? Es hora de observar una nueva onboard de ambos para ver qué sucede. Las técnicas curvas 1-2-3 muestran que Pérez frena más tarde que Ocon, nada del todo inesperado. Lo gracioso viene después. Mientras Esteban comienza un movimiento fluido por los vértices, de mínimo grado de giro, con firmeza pero con suavidad, Sergio tiene que refrenar su primer impulso para luego meter un giro más dramático en la curva 1. Sus siguientes movimientos son más pronunciados, y a la salida de la 3 derrapa un pelo y pierde tracción. La velocidad en cada ápice lo dice todo: Ocon 103, 100, 116; Pérez 98, 97, 112. Más lento. Esa frenada más temprana, además, le permite traccionar antes que a su compañero, lo cual se traducirá siempre en más impulso para la recta siguiente. Y en la dirección, a veces, la diferencia es palmaria, con hasta 10 km/h en la línea más fluida de Esteban con respecto a la de su coéquipier. Esa delicadeza a la hora de conducir (y ya debe ser notable para sobresaltar al lado de alguien relativamente cuidadoso como Checo) habla de un nivel técnico increíble, que recuerda en efecto a los Hamilton o Verstappen, y por tanto da ciertas esperanzas de lo que puede llegar a ser en el futuro. Esta diferencia de conducción en el Hermanos Rodríguez se tradujo en 4 puestos de parrilla por delante y, por tanto, una carrera más sencilla; mientras Ocon tuvo opciones moderadas de podio, Checo anduvo totalmente a la zaga y cedió 4 puntos con Esteban. Ahora es él la sombra.

La precocidad del francés para quemar etapas a un ritmo vertiginoso nos ha pillado a todos con el pie cambiado: lo que hemos llamado “fase 2” es lo que en marzo esperábamos que llegase a estas alturas, en octubre. Es decir, que a la fase 3 todavía le quedaba bastante por llegar. Pero ya está aquí, y Ocon está empezando a dominar (ya son 3 fines de semana completos consecutivos) a su reputadísimo compañero Sergio Pérez, posible merecedor de un calificativo de top-5 de la parrilla entre 2016 y el inicio de 2017. Pero ahora las tornas están cambiando. Siempre se ha hablado de un volante en Ferrari para Checo, pero nunca llegó. Y si no ocurrió ni este verano ni el anterior, tiene pinta de que ya ha pasado su tren. Y el de Esteban todavía no ha arribado a la estación, pero está a punto: muchos dan por disponible un hueco en Mercedes en 2019, y no queremos imaginar el nivel al que pueda estar Esteban tras una segunda temporada completa en la que seguir progresando. La regularidad es un arma valiosísima a la hora de pelear por títulos (recuerden su triunfo en GP3, enlazando 9 segundas posiciones consecutivas), y de momento no se le puede pedir más agresividad porque hasta ahora su enfoque le ha reportado velocidad y ausencia absoluta de accidentes (más allá de las refriegas internas). ¿Será algo más de sangre caliente el update de la fase 4? ¿Radicalizará su estilo manipulador? ¿Tirará hacia Lewis o hacia Max? Ocurra lo que ocurra, si en 2018 bate de forma consistente a Pérez, habrá que estar muy, muy atentos con él. Puede que los campeonatos del mundo no estén tan lejos.

¿Quién crees que sumará más puntos en Force India en 2018? Vota en nuestras encuestas y deja un comentario con tu opinión.

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One comment

  1. Gerard Pujol · octubre 31, 2017

    Lo comenté hace unos meses en un post dedicado a Checo. Es un gran piloto, ha madurado mucho desde su debut y su habilidad en la gestión de neumáticos es impresionante (poco ha podido lucirla con los neumáticos 2017) pero cuando un piloto hace un movimiento de grande a pequeño, normalmente no vuelve a un grande (históricamente ha sido así). Ocon ha mostrado una evolución impresionante este 2017 y ahora mismo ya está rindiendo por encima del mexicano. Checo es toda una institución en Force India y supongo que no estará contento con la situación. Actualmente tiene más futuro el francés y 2018 debe ser el año de su consagración “full season”. Cuidado con los neumáticos, sí su gestión vuelve a entrar en la ecuación, Checo puede volver a liderar el equipo. Dónde estará Force India en 2018? Este año su 4 lugar ha sido más claro pero en 2018 la progresión de equipos como Renault y sobretodo Mclaren pueden complicar bastante este lugar para un equipo con mucho mérito y que maximiza cada €.

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